Zambezi vin la Zambezi să călătorească pe râul mitic al Africii de sud

Dacă un vizitator din 1958 stătea pe vârful Bumi Hills și privea printr-o pereche de binocluri, ar fi fost distrasi de vederea unui bărbat gol în piept, într-o pălărie floppy, încercând să prindă un elefant pe o plută de lemn. Rupert Fothergill a fost șef de joc al Rhodesiei, acum în nordul Zimbabwe, și a fost acuzat de relocarea faunei sălbatice stricate de apele în creștere ale noului lac Kariba.

Din canoe pe un canal al râului Zambezi, ghidul de animale sălbatice Cloud Magondo scanează peisajul pentru hipopotami © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Înregistrările grave ale timpului îi arată că se luptă cu o serie de situații neregulate: umăr adânc în apă și ținând în brațe un hidrax asemănător cu iepure; încearcă încet să smulgă un rinocer cu un val sau două din pălăria lui; și ridicandu-l pe un babuin îndoit într-o barcă pe umeri. Până când operațiunea Noah a fost eliminată în 1964, Fothergill și echipa sa au salvat peste 6000 de animale.

Astăzi, din punctul de vedere al orașului Bumi, Kariba arată mai mult decât lacul. Pe țărm, mici pășuni de elefant, bivol și hipopotat pe iarba luminată de bijuterii. Chiar în față, dealurile gri, zăbrele din Zambia sunt doar vizibile, dar nu este nimic altceva decât apă la orizontul stâng și la dreapta; feribotul săptămânal care trasează o linie constantă prin valurile de la est la vest va dura un plin de 24 de ore pentru a-și termina călătoria. Peste 50 de ani de când a fost creat, Kariba rămâne cel mai mare lac artificial din lume. Și totuși, este văzut de unii ca un blip temporar, care ar putea să dispară înainte de prea mult timp.

În mitologia poporului Tonga din regiune, Zambezi este adăpostul zeului râului Nyami Nyami. Un dragon gigantic, cu corpul unui șarpe și capul unui pește, Nyami Nyami prevede Tonga în momentele grele. În 1957 și 1958, Zimbabwe a suferit cele mai grave inundații pe care le-a văzut în istoria înregistrată, zdrobind de două ori zidul fiind construit pentru a crea Lacul Kariba. Nyami Nyami este furios, a spus Tonga, nu vrea barajul. Observarea unei bete lungi de 200 de metri care țese prin lac este încă menționată în ziarele locale, iar cutremurele din regiune sunt atribuite monșului care se prăbușește peste baraj, încercând să ajungă la soția sa blocată de cealaltă parte.

Student Muroyiwa pe lacul Kariba © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Ghidul local Student Muroyiwa a crescut cu aceste povești. În hainele cu care Fothergill ar fi bine familiarizat (pantaloni scurți și cămăși cu safir călcat), își îndreaptă barca printre coroane. Ramurile lor înnegrite, care izbucnesc din apă ca niște degete macabre, sunt tot ce rămân dintr-o pădure de mopan care, odată cu covoarele de la Cheile Kariba, a pierdut când Zambezi a fost blocat. Cormoranii se așeză pe ramurile lor, luându-se în aer doar pentru a se mișca brusc sub suprafață, în timp ce înghiți în stare proaspătă din vacanțele de vară din Europa, ridică insecte deasupra.

Studentul indică o insulă numită după ultimul om care a părăsit valea, pe măsură ce apele s-au ridicat în jurul lui. "Mola credea în Nyami Nyami și știa că nu dorește barajul. - Nu există nici o cale ca apa să ajungă la ușa mea, spuse Mola. Dar apa a început să vină și să vină și a intrat direct în casa lui ", explică Studentul. "În cele din urmă, tocmai a intrat în canoe și a zburat."

O sculptură din lemn de Nyami Nyami © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Mama studențească Unarie a fost o altă persoană care a plecat când sa format lacul, urcând la 20 de kilometri în interiorul satului de reinstalare care urma să fie noua casă a Tongasului. Stă la umbra casei de cărămidă, acoperișul ei înțepenit cu albastră, niște vase de staniu care se usucă în soarele afară. Roșiile, cartofii dulci, okra și porumbul cresc în parcelele mici, însoțite de familia ei.

La marginea grupului lor de colibe, un turn-out este gol; de îndată ce se va prăbuși noaptea, unul dintre nepoții ei se va urca și va veghea pentru a lovi cu piciorul leii, hienele și elefanții. "Sunt prea bătrân să merg acum la lac", spune Unarie, "dar viața mea în vechiul sat era perfectă. Nu l-am văzut niciodată pe Nyami Nyami, dar aș fi mai mult decât fericit dacă ar vrea să spargă peretele.

Până când va veni acea zi, toți trebuie să se adapteze la barajul Zambezi. La o sută de kilometri de Kariba, râul își continuă drumul către Oceanul Indian într-o turbionă groasă. Din luncile de primăvară ale pădurilor de stejar largi Faidherbia albida copacii, oferind regiunii un aspect destul de familiar: dacă nu era vorba de ștergerea zebră sub ramuri, s-ar putea să ne imaginăm că suntem în Richmond Park într-o zi de vară de aur.

Zebras în Parcul Național Mana Pools © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Cloud Magondo și-a început formarea ca un ghid al vieții sălbatice în Bumi Hills înainte de a se muta aici, în Parcul Național Mana Pools. Fixându-i capul de baseball "I ♥ Jesus" la cap, el urcă într-o canoe și alunecă de pe mal. Un lăcătuș de fier se ridică din cuibul său în zăpada de apă și își face cunoscută ostilitatea într-o frenezie de furios furios. Ochii și urechile unei suprafețe de hipopotam. Norul împușcă partea canoe cu zbaturi. "Nu vrei sa dai o surpriza unui animal de trei tone", spune el. "Dacă va alerga la voi, nu-l veți depăși. Tot ce a mai rămas este fragmente. Hipopotul se ridică și pornește spre putere prin canalul îngust către noi, o creastă de apă care se înălța în fața lui. Câteva secunde trec, așteptând ca el să se scufunde sub barcă și să ne lanseze spre cer, pentru a se alătura loviturii - dar hipopotamul trece direct. "Acum trebuie doar să ne îngrijim de crocodili", spune Cloud, cu zâmbetul unui bărbat care se bucură foarte mult de lichidarea celor mai puțin obișnuiți cu viața sălbatică africană decât el.

Barca este abandonată în vânătoarea celui mai renumit rezident al Mana Pools. Norul se strecoară prin creastă, coboară peste flori strălucitoare roșii căzute de copaci de cârnați și se oprește să admire un șarpe de tufiș verde înfășurat în jurul unei ramuri. Impala se uită în sus de la pășunatul lor și se răstoarnă în alarmă.

Un taur musculare eland își întinde terenul mai mult timp, apoi se îndreaptă în tufișuri. "L-am găsit", spune Cloud, coborând în jos. - Uite, e Boswell. Înainte, un elefant la fel de vechi ca lacul Kariba, colții lui care se întind de departe de craniul său gigantic, stau sub un Faidherbia, ușor legănându-se. Trunchiul îi ajunge în spărturile de sămânță agățate în baldachinul de deasupra lui, pe arcele din spate și se ridică în aer. Timp de șase secunde, el își echilibrează pe spate două picioare, ca un câine cerșind și trage în jos ramurile.

Boswell ajunge pentru păstăi de la Faidherbia albida salcâmul © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Boswell și câțiva alții ca el în zonă sunt considerați a fi singurii elefanți din lume care stau așa și au fost observați doar în ultimii 30 de ani. O teorie este că copacii Faidherbia au fost în declin de când barajul Zambezi a deranjat ecosistemul parcului, iar competiția pentru păstăile lor este feroce. - Boswell e deștept, șoptește Cloudul, în timp ce animalul își scoate bolile roșii în gură cu trunchiul. "Și-a dat seama că supraviețuiește, trebuie să fii elefantul care poate ajunge mai sus decât oricine altcineva".

Boswell nu este singurul elefan care și-a schimbat comportamentul în ultimii ani. În zonele de vest ale Zimbabwe, departe de malurile Zambezi, se află Parcul Național Hwange. Nu este greșit peisajul pentru un parc englez aici; în sezonul gros de secetă, germeni mici de vegetație din tufișurile de spini zdrobite în solul suflat din deșertul Kalahari. Nu există nici un zeu râu care să vină la salvare în momente de nevoie - dar Hwange nu a fost abandonat. Spiritul lui Fothergill trăiește în continuare. 'Auzi aia?' îi întreabă pe Adam Jones, un ghid de ucenici, care ne-a oprit Jeep-ul. Curățarea constantă a unei pompe de apă bate prin aerul încă. - Ascultați bătăile inimii din parc.

Primele găuri ale lui Hwange au fost scufundate în 1929, păstrând artificial piscinele din regiune în timp ce ploile au eșuat. Animalele parcului asociază acum sunetul pompelor cu promisiunea de apă. O scurtă călătorie de-a lungul unei piste neobosite dezvăluie o câmpie plină cu bucăți de cenușă. Sunt în mișcare. De-a lungul câmpiilor, elefanții vin - plin de viață peste pământul prăfuit, într-un trot șubred, trunchiuri înfundate. La gaura de apa, beau, se strecurau in salbatice, se rostogolesc in noroi si crocodili, pavioni si unul pe altul, tooting fericit.

Elefanții se adună la marginea apei pentru a bea © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Traseele care duc la găuri de apă sunt cele care au fost folosite de elefanți pentru sute, dacă nu chiar mii de ani. Ele formează trasee distinctive prin bui, la fel de clare ca și cum ar fi așezate în asfalt. Oamenii îi urmează și acum, mulți în spatele figurinei liniștitoare a lui Julian Brookstein, pușca zburată peste umăr, ochelarii de oglindă împinși pe cap. "Dacă ai fost vreodată pierdut aici, spune el, urmați potecile de elefant. Vor duce întotdeauna la apă. Nu suntem singurii care trec prin acest fel: ghețarul proaspăt, pistele de hienă și porcupine ne țin companie pe calea ceașcă și o mică dâră de antilopă de la colțurile de granit care se strecoară din pământul prăfuit. Trecem scheletul întreg al unui elefant de taur vechi, colții lui lungi care se aflau în mizeria oaselor. "În cazul în care un moare de elefant, el își găsește fildeșul", spune Julian, care se oprea pentru a examina rămășițele. "Acum este o idee romantică, din păcate."

Julian a avut o mulțime de întâlniri cu elefanții vii și cu cele mai multe alte animale sălbatice, în cei șase ani în care a fost un ghid profesionist de mers pe jos. El încă nu a tras o lovitură de pușcă în apărare. "90% din întâlniri reprezintă modul în care acționați", explică el. "Aceste animale sunt obișnuite cu lucrurile care fug de ele; sunt programați să-l urmărească. Se îndepărtează dacă mergi spre ei. Poate fi cel mai puțin instinctiv de făcut atunci când se confruntă cu o masă de șase tone de mușchi și oase, dar punctul lui Julian este în curând dovedit.

Un elefant în vârstă de 50 de ani, cu o greutate foarte mare de la nivelul solului, face excepție de la prezența noastră și se taxează la noi, urechi uriașe care se învârt în timp ce adună viteza. Julian continuă să meargă spre el, strigând, fluturând brațele și lovind praful. Elefantul se află la câțiva metri, se oprește, pare puțin nesigur, și în final întoarce coada, plecând cu un snort indignat. "Un leu este puțin diferit de un elefant", spune Julian, când ne întoarcem în Jeep. "El va mârâi să vă spună că v-ați apropiat îndeajuns, ca și cum ați spune:" Stați unde sunteți și vom rămâne prieteni ".

O mândrie de lei se află în Parcul Național Hwange © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Este bine de știut, pentru că Hwange este o zonă bogată în lei. Apelurile lor profunde, de bas reverberează prin pereții de panza din corturile noastre noaptea, și ele sunt o decorare permanentă în jurul taberei. În orice moment al zilei, pot fi găsite odihnindu-se de o gaură de apă din apropiere, privindu-se cu indiferență, pe măsură ce girafele se îndreaptă cu prudență în jos pentru a bea; ținând un ochi pe puii mici, care se aruncă unul peste celălalt și își sar în părinți; și flopată în umbra mică oferită de o movilă de termite. Există și o nouă adăugire - a sosit recent un tânăr bărbat, care este destul de înțelept să se ferească de mândria locală. El a găsit un loc să se ascundă și să se ferească de necazuri, ochii lui galbeni încercând în permanență împrejurimile sale pentru pericol. "Este conștient de faptul că este pe teritoriul unui alt leu", spune Adam. "El ar fi auzit pe ceilalți răcând toată noaptea. Trebuie să fie speriat.

"Poate că leul tânăr va smulge curajul de a rămâne și de a lupta cu masculul dominant pentru patch-ul lui. Având în vedere depunerea lui nervoasă, pare mai probabil că va merge mai departe, plutind încet peste tufiș, trecând prin gropile de apă cu coloana sonoră constantă, și dincolo, căutând un teritoriu în care să-și înceapă o mândrie proprie. Un leu din Hwange a fost recent urmărit de cercetători până la Victoria Falls, la aproximativ 120 de mile depărtare.

"Fumul care râde", Victoria Falls © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Este greu de imaginat un peisaj mai puțin asemănător cu cel al lui Hwange. Căderile fac cunoscută prezența lor dincolo de bucșă. Mai întâi vine o răscroială slabă, ca un trafic rutier pe o autostradă îndepărtată, audibilă de la distanță de mile; Apoi, un nor gri scăzut vine în vedere, ghemuit la orizont. Forța deplină a lui Mosi-oa-Tunya ("fumul care râde"), pentru a da cade numele lor mai degrabă mai indigen, devine evident atunci când câmpiile cad brusc. De la margine, Zambezi se deplasează la 100 de metri, lovind terenul atât de tare încât creează o ceață care se ridică la un sfert de milă prin aer, ca ploaia care a decis să scadă în sus. Vizitatorii care își înfruntă drumul de-a lungul căilor ce crăpănesc căderile sunt curând umeziți de spray. Alții stau în bazine chiar la marginea cataractei sau se aruncă de pe podul Victoria Falls, cu o lungime de frânghie de bungee legată de picioare, într-o sfidare nemaipomenită a tuturor regulilor acceptate de auto-conservare.